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giovedì 4 dicembre 2008

Rinviato il Mars Science Laboratory.

Il Mars Science Laboratory, il massiccio rover che sarebbe dovuto partire ad ottobre del 2009 per raggiungere Marte ha subito un rinvio del lancio all'autunno 2011.
Questo ritardo è causato da una serie di collaudi e test che sono necessari per assicurare il buon esito della missione e dieci mesi non avrebbero permesso di approfondire completamente tutti i vari aspetti della missione stessa. Una valutazione dei progressi degli ultimi tre mesi di lavoro hanno definitivamente consigliato il rinvio.
Il MSL è un rover che nasce dall'esperienza accumulata con le varie missioni e specialmente con i due MER, Spirit ed Opportunity.
Gli apparati scientifici di bordo hanno una massa dieci volte superiore rispetto a quella dei MER ed anche le dimensioni sono proporzionalmente maggiori (prima immagine: confronto fra MER a sinistra, MSL a destra ed il piccolo Sojourner al centro - NASA/JPL). Tutto questo concentrato di tecnologia fa in modo che il MSL sia la missione scientifica più avanzata mai realizzata dall'uomo.
Quattro diverse possibili zone d'atterraggio sono state identificate e sono tutte caratterizzate da indizi di un'antica attività da parte dell'acqua.
Questo straordinario veicolo, grazie alle sue generose dimensioni ed alle sue caratteristiche di potenza elettrica disponibile (sarà alimentato da un RTG, un generatore termoelettrico a radioisotopi) potrà coprire grandi distanze e quindi eseguire esperimenti su un grande numero di terreni diversi.
Anche il suo sistema di atterraggio sarà fuori dal comune: è composto da un meccanismo chiamato Sky Crane, letteralmente "gru del cielo".
Dopo la fase di rientro atmosferico, l'apertura dei paracadute e l'abbandono dello scudo termico, la parte superiore del veicolo accende dei retrorazzi per rimanere sospesa ad una certa altezza dal suolo e lascia calare dal cielo il rover a terra per mezzo di una gru, depositandolo e allontanandosi successivamente per evitare danni al rover stesso (seconda immagine).
Il rinvio di due anni è necessario per minimizzare il tempo di viaggio, infatti circa ogni due anni la distanza Terra-Marte raggiunge un minimo durante il quale la finestra di lancio ottimale dura solo poche settimane.
L'ulteriore punto a sfavore è l'aumento dei costi della missione: con 400 milioni di dollari aggiuntivi, la spesa per MSL arriverà alla bella cifra di 2,2 miliardi di dollari.

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